Lancement de huit micro-satellites de la NASA pour mieux scruter les ouragans

Lancement de huit micro-satellites de la NASA pour mieux scruter les ouragans

Après deux reports, huit microsatellites de la NASA ont été lancés jeudi pour mieux prédire et mesurer la puissance des tempêtes tropicales et des ouragans, selon les images en direct de la télévision de l’agence spatiale américaine.

La fusée Pegasus à trois étages de 22,6 tonnes et 17 mètres de long de la firme Orbital ATK transportant les satellites du programme CYGNSS (Cyclone Global Navigation Satellite System Mission) a été larguée à 8 h 38 de l’avion-triréacteur L-1011 Stargazer, sous lequel elle était attachée, à 12 000 mètres d’altitude au-dessus de l’océan Atlantique.

Cet avion de Lockheed, un ancien appareil de transport civil modifié, avait décollé plus tôt jeudi de la base de l’US Air Force de Cap Canaveral en Floride.

L’allumage des moteurs du premier étage de Pegasus est intervenu cinq secondes après le largage.

Les huit microsatellites doivent être mis en orbite terrestre à 500 km d’altitude au-dessus de l’équateur où la plupart des tempêtes tropicales et ouragans se forment.

La mission CYGNSS, d’un coût de 157 millions de dollars, permettra de mesurer la vitesse des vents au-dessus des océans, améliorant la capacité des scientifiques à comprendre et prédire les ouragans.

Les huit satellites, pesant 64 kilos chacun, de la taille d’un cygne adulte une fois leurs panneaux solaires déployés, obtiendront leurs données à partir des signaux émis par quatre satellites du réseau GPS.

Ces informations sont importantes pour aider les météorologues à déterminer si les tempêtes tropicales gagnent ou perdent de la puissance, ce qui est difficile à estimer avec les instruments des satellites actuellement déployés.

Ces derniers ne peuvent pas pénétrer de fortes précipitations et les avions «chasseurs d’ouragans» peuvent voler seulement au-dessus de certaines parties des tempêtes et pas suffisamment fréquemment pour en suivre l’évolution.

«Notre capacité à anticiper la puissance des ouragans quand ils vont toucher terre va être nettement améliorée avec les satellites CYGNSS», avait expliqué avant le lancement Christopher Ruf, de l’Université du Michigan, responsable scientifique de cette mission.

Les huit microsatellites sont conçus pour être opérationnels au moins cinq ans. 

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